Volvo hade redan under 1950-talet försökt med en sportbil i form av P1900 (hette från början Volvo Sport), men det var först under 1960-talet som man lyckades skapa en sportbil som nådde framgångar. P1800 hade för den tiden förföriska former skapade av Pelle Petterson under hans tid på den italienska karosserifirman Frua i Turin.

När P1800 introducerades 1961 hade den Volvos arbetshäst till motor under huven, nämligen B18-motorn som till stor del utvecklades av Per Gillbrand. I första utförandet gav den 100 hästkrafter, en siffra som kom att öka en aning med åren. P1800:ans fyra sista år i livet var med B20-motorn.

Volvo P1800 blev snabb känd över hela världen, mycket tack vare att modellen syntes i teveserien Helgonet mellan 1962 och 1969. Huvudrollen Simon Templar, spelad av Roger Moore, körde nämligen P1800 i de 118 avsnitten.

Från början tillverkades P1800 av Jensen Motors i England. När Volvo så småningom tog hem tillverkningen till Göteborg ändrades modellnamnet till 1800 S där S:et betecknade att bilen var svensk. 1970 kom modellen 1800 E som hade insprutningsmotor. Under P1800:ans två sista år i livet kom den även i kombiutförande. 1800 ES hette den och ritades av Jan Wilsgaard. Lite kuriosa är att Sveriges främsta Formel 1-förare genom tiderna, Ronnie Peterson, provkörde 1800 ES för Teknikens Världs räkning (Teknikens Värld nummer 2/1972).

Totalt tillverkades 47 855 Volvo P1800, 1800 S, 1800 E och 1800 ES.